6 Juillet 1917 – Naissance de la légende du désert, Lawrence d’Arabie, avec la prise du port d’Aqaba

 

La légende de l’anglais compliqué, égomaniaque, masochiste, à l’homosexualité ambiguë, qui tout à la fois aime jouer à un dieu plein de défauts… avec une obsession à s’habiller en blanc nait en ce jour-là du 6 juillet 1917. Piètre guerrier, il faillit se faire tuer pendant la charge en tirant une balle dans la tête du chameau qu’il montait.

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Lawrence, en 1928

L’histoire de Lawrence est telle que le lecteur, gavé de gloire et de clichés, s’attend à un mélange inextricable de combats et de méditations dostoïevskiennes. L’image idiosyncrasique du film est proche de la réalité dans le sens que c’est un homme très compliqué. Après avoir visité Beyrouth, puis Byblos, le jeune archéologue, officier, aventurier et écrivain britannique, connu sous le nom d’Al Aurens par ses compagnons arabes décide de se joindre aux forces rebelles arabes. La Première Guerre mondiale ayant éclaté, les Britanniques ont besoin d’occuper les garnisons turques dans la péninsule arabique. Ils promettent mont et merveilles à qui veut abattre du turc. Ainsi, Lawrence s’approche de l’émir Fayçal, et, quelque peu illuminé, il lui promet la couronne de  l’empire arabe de Damas, disparu plus de mille ans auparavant, s’il aide les Britanniques dans leur combat. Fayçal, en bon arabe qui ne rêve que de pouvoir fléchit. Se succèdent alors les opérations au Sinaï, dans la Médine, à Baalbek.

 

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T.E. Lawrence (à droite) à Aqaba, avec  Nesib el Bekri (centre), qui fut un des premiers lors de l’attque

La légende ne prend son essor qu’avec la prise du port d’Aqaba. L’état major anglais voulant prendre le port, Lawrence les convainc de laisser les Arabes faire le boulot à leur place. Il organise la charge ainsi avec son ami Fayçal.L’expédition se dirigea vers Aqaba en mai, sous le soleil du désert. Les rebelles de Fayçal ne rencontrent pas de difficultés particulières si ce ne sont quelques attaques de bandes arabes à la solde des Turcs. Ils perdirent plus d’hommes à cause de morsures de serpents et de scorpions que d’attaques de l’ennemi ! En voilà pour la gloire et la postérité. Les Turcs envoyèrent quatre escadrons de 400 cavaliers pour défendre le port, mais les Arabes les devancèrent, avec à leur tête Aouda Abou Tayi, le chef de la tribu bédouine d’Arabie des Howeitat qui lança personnellement la charge contre les troupes turques le 6 juillet.

Le premier ennemi était la chaleur. C’est entouré de cheikhs tribaux truculents et divisés, plus amateurs de razzias que du fantasme de l’unité arabe que Lawrence marque cette victoire. Certaines tribus partaient pour la bataille avec leurs esclaves armés de dagues, en croupe des méharis. Les guerriers se dénudent carrément dans l’assaut pour que leurs vêtements souillés n’infectent pas leurs blessures. Et Lawrence de savourer le spectacle des jambes athlétiques et des corps nus. Son homosexualité n’avait jamais été avouée directement, même si elle était reconnue dans son entourage proche.

L’attaque d’Aqaba fut une victoire écrasante. La résistance turque fut faible, mais les Arabes massacrèrent par pure vengeance plusieurs centaines de soldats. Au total, 300 Turcs furent tués et 160 autres capturés, pour seulement 2 bédouins tués et quelques blessés.

Lawrence faillit lui-même périr au cours des opérations : la légende du désert, probablement plus habitué à manier la théière que les armes à feu, abattit maladroitement son dromadaire en lui tirant un coup de pistolet à bout portant dans la tête, et lors de la chute de la bête sacrifiée pour la bonne cause de l’union arabe, il fut éjecté à plusieurs mètres.

La prise d’Aqaba permit le déplacement des troupes de Fayçal plus loin vers le nord, où des opérations pouvaient dorénavant être menées grâce au support logistique britannique transitant par Aqaba. L’ouverture de ce second front permit également de soulager les Britanniques en Palestine, et isola de facto les troupes ottomanes établies à Médine. Lawrence fut cité dans l’ordre du jour, promu de lieutenant au grade de major, et eut l’occasion de porter encore du blanc…

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T.E. Lawrence au centre, avec l’émire Fayçal à sa droite

Lawrence continua ses pérégrinations pour quelque temps en Arabie. À Deraa, où il fut fait prisonnier, et pour éviter la torture, il préféra se faire violer par les soldats qui n’en demandaient mieux, ce qui n’était pas trop mal pour lui, étant ouverts, comme il le mentionne dans ses écrits, à ce qu’il décrit « man to man love ».

Il continue ses combats à Jérusalem, où pour la première fois depuis les croisades des troupes chrétiennes bivouaquent autour du Saint Sépulcre, et à Damas où il entre en compagnie de Fayçal, auquel il destine la couronne de Syrie.

Le 3 octobre 1918, Lawrence démissionne de l’armée suite à la publication de l’accord de Sykes-Picot qui partage le Moyen-Orient entre les Anglais et les Français. Finalement, après plusieurs tours de négociations, Fayçal récupère le trône de l’Iraq, son frère Abdallah le trône de la Transjordanie, tandis que leur papa gouverneur du royaume du Hedjaz perd celui-ci qui est annexé le 8 janvier 1926 par Ibn Séoud, autre protégé des Anglais et conseillé par Harry Saint John Philby, un émule de Lawrence et faiseur de rois en Orient.

Ainsi s’achève le rêve de T.E. Lawrence. Brisé par le sentiment de l’échec et de l’ingratitude, il abandonne toute fonction officielle. En dépit de sa notoriété, il manque de sombrer dans la clochardise et finit par s’enrôler comme simple soldat sous un nom d’emprunt.  Le héros solitaire va dès lors se partager entre divers engagements militaires, son œuvre littéraire et la vitesse.

Il se fracasse à moto sur une petite route anglaise et meurt le 19 mai 1935, à 46 ans.

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