12 Août 30 av. J.-C. – Cléopâtre se donne la mort

Reine d’Égypte, surnommée « bouche d’or » par César pour ses talents, elle usa de son habileté politique et de son charme pour tenter de sauver son règne.

«Le nez de Cléopâtre, s’il eût été plus court, toute la face de la terre aurait changé», note Blaise Pascal dans ses Pensées, manière de dire que l’Histoire tient à peu de chose ! Peu de destins, en tout cas, sont aussi romanesques que celui de la dernière reine d’Égypte, lointaine descendante d’un général d’Alexandre le Grand.

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Buste de Cléopâtre

Née vers 69 av. J.-C., Cléopâtre, reine d’Égypte  de la dynastie des Ptolémées d’origine macédonienne, règne sur le pays entre 51 et 30 avec ses frères et époux et époux Ptolémée XIII et Ptolémée XIV, puis au côté du général romain Marc Antoine.

La légende, les dramaturges et Hollywood se sont emparés du personnage pour construire tout un univers autour d’elle. Peu de sources parlent de Cléopâtre en dehors du contexte romain. Plutarque, Suétone et Appien, n’évoquent Cléopâtre que pour autant qu’elle prenne place dans l’histoire romaine. C’est ainsi que peu d’informations subsistent sur ce qu’elle fait à Rome au lendemain de l’assassinat de César, par exemple, ni à Alexandrie durant l’absence de Marc Antoine entre 40 et 37 av. J.-C.

De plus l’historiographie antique lui est globalement défavorable, car inspirée par le vainqueur de Cléopâtre, l’empereur Auguste et son entourage dont l’intérêt est de noircir la reine afin de renforcer l’image mauvaise de l’adversaire de Rome et de Marc Antoine encore populaire au sein de l’armée et au sénat.

Flavius Josèphe raconte ainsi qu’« Elle fit d’Antoine l’ennemi de sa patrie par la corruption de ses charmes amoureux ».

Cléopâtre est née probablement à Alexandrie. Elle est l’une des trois filles de Ptolémée XII Aulète, roi d’Égypte et vraisemblablement d’une concubine, probablement noire.  Ptolémée XII avait une autre fille légitime, Bérénice IV, qui renversa son père et régna de 58 av. J.-C. à 55 av. J.-C, avant qu’il ne la renverse à son tour et la décapite dans la foulée. On n’est pas des tendres chez les Ptolémée. On dirait un conseil des gendres d’Orangina.

Il est difficile de cerner la véritable personnalité de Cléopâtre, qu’un certain romantisme a contribué à déformer, mais elle avait à l’évidence beaucoup de courage et fut suffisamment puissante pour inquiéter les Romains. Aucune source sûre ne vient nous éclairer sur son aspect physique qui échappe à un classement esthétique banal. Certaines pièces de monnaie donnent l’image d’une femme aux traits lourds et au nez assez proéminent. En revanche, on sait qu’elle avait une présence forte et du charme, qu’elle dégageait une puissante séduction et que tout cela était complété par une voix ensorcelante ainsi qu’un esprit brillant et cultivé. Les textes rapportent qu’elle avait eu un enseignement de pédagogues cultivés, et qu’elle fut polyglotte, parlant, outre le grec, l’araméen, l’éthiopien, le mède, l’arabe, sans doute aussi l’hébreu et surtout l’égyptien, une première (et une dernière) chez les Ptolémée.

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Cléopâtre

Le testament du roi Ptolémée XII, mort en 51 av. J.-C., désigne comme ses successeurs Cléopâtre et un frère cadet de celle-ci, Ptolémée XIII, d’une quinzaine d’années environ, à qui elle est nominalement mariée.  Mais trois ans plus tard, les relations se dégradent entre les deux souverains. En fait c’est une véritable guerre qui éclate entre les deux monarques puisqu’à l’été 48 av. J.-C. ils se font face à Péluse. Il semble que Cléopâtre se trouve en difficulté, car elle doit fuir en Syrie puis à Ascalon où elle trouve de l’aide.

Entre temps, Pompée, vaincu par Jules César à Pharsale au début du mois de juin 48 av. J.-C., tente de trouver refuge en Égypte. Le jeune roi Ptolémée XIII et ses conseillers jugent sa cause perdue et pensent s’attirer les bonnes grâces du vainqueur en le faisant assassiner, dès qu’il pose pied sur le sol égyptien le 28 juillet 48 av. J.-C., sous les yeux de son entourage. César, qui débarque deux jours plus tard, et qui reçoit en cadeau la tête de son ennemi est furieux de ce lâche forfait et n’éprouve pour le pharaon que mépris. Il tente quand même de réconcilier le couple royal. Cléopâtre, pour arriver au général et le gagner pour sa cause, se fait enrouler dans un tapis et livrer au palais en tant que cadeau. Débuta entre eux une histoire d’amour. Mais Ptolémée, peu impressionné par les faibles effectifs de César (environ 7000 hommes), le fait prisonnier en Alexandrie pour quelques mois. Finalement, le roi se noya par accident, ce qui mit fin au conflit.

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Jules César

Cléopâtre épousa alors un autre de ses frères cadets, Ptolémée XIV sur l’injonction de César. Cependant, elle fut la seule à détenir le pouvoir, et entretint une liaison avec César. Ce dernier de retour à Rome ramena sa concubine avec lui. Il en fit faire une statue dorée de son amante qu’il plaça dans le temple de Vénus. On ne sait que très peu des services que Cléopâtre rendit à César, et comment elle arriva à l’ensorceler, mais dans ses mémoires, César la nomme « bouche d’or », ce qui laisse présager des talents secrets qu’elle avait.

Cléopâtre savait surtout manipuler les gens pour tracer son chemin. Ainsi, pour le triomphe de César, où l’habitude veut que les chefs ennemis sont paradés puis tués au terme du triomphe, Cléopâtre livra à César sa sœur Arsinoé, qui s’était fait reconnaître reine par les troupes de Ptolémée XIII, et elle assista tranquillement au défilé.

En 44 av. …-C. César est assassiné. Cléopâtre quitte alors Rome, faisant escale en Grèce pour accoucher de Césarion, le fils de César, puis fait voile vers Alexandrie. Elle profite de la situation confusion qui suit la mort de César pour rétablir l’autorité de l’Égypte sur Chypre.

A peine de retour dans son pays elle fait assassiner Ptolémée XIV, à la fois monarque inutile et rival potentiel. La naissance de son fils lui assure un successeur éventuel et elle prend donc seule le titre de reine.

La guerre que se livrent les assassins de César, Cassius et Brutus et ses héritiers, Octave et Marc Antoine, oblige la reine à des contorsions diplomatiques. Cléopâtre aide d’un côté Cassius, et en même temps, envoie une flotte aux partisans de César, qui reconnaissent Césarion pour roi.

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Marc Antoine

Dans le partage du monde romain intervenu après l’écrasement des républicains, l’orient est dévolu à Antoine. Il reprend alors le projet de César avant sa mort, c’est-à-dire une grande expédition contre les Parthes. Pour cela il convoque les souverains des royaumes clients à Tarse, y compris la reine d’Égypte. Celle-ci connaît au moins un des défauts de l’officier, sa vanité et son amour du faste, aussi arrive-t-elle dans un navire à la poupe dorée et aux voiles pourpres, siégeant sous un dais d’or, entourée d’un équipage déguisé en Nymphes, Néréides et Amours. Puis elle invite Marc Antoine à son bord pour un somptueux banquet. Commence alors une liaison de dix ans.

Marc Antoine s’absente régulièrement d’Alexandrie pour les campagnes militaires, et s’affronte avec son ancien allié, Octave, puis conclut une paix avec ce dernier en épousant sa sœur Octavie. Pendant ce temps à Alexandrie Cléopâtre donne trois enfants à Antoine, Alexandre Hélios, Cléopâtre Séléné et Ptolémée.

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Repas de Cléopâtre et Marc Antoine

Cléopâtre, comme toujours, profite de la confusion politique pour agrandir son règne, ainsi elle prend possession de villes de la côte syrienne, du royaume de Chalcis, au Liban actuel, et de la côte cilicienne. Elle reconstitue ainsi une partie de la thalassocratie des premiers rois lagides.

Mais après 37 av. J.-C., on commence à voir à Rome dans l’alliance entre Antoine et Cléopâtre une menace contre l’Empire et contre Octave qui démarre une campagne de dénigration du couple.

Entretemps, Antoine soumet l’Arménie et la Médie. Césarion est proclamé roi des rois, Alexandre Hélios reçoit en partage l’Arménie et les terres au-delà de l’Euphrate, Ptolémée est nommé à la tête de la Syrie et l’Asie Mineure. Cléopâtre Séléné se retrouve à la tête de la Cyrénaïque. Et Cléopâtre se contente de réclamer à son amant, en vain, la Judée.

Les relations avec Octave s’enveniment de nouveau en 32 av. J.-C. et poussent à l’affrontement. Marc Antoine mène la guerre en dépit du bon sens, sans énergie et alors qu’Octave peine à constituer son armée, il lui laisse le temps de s’organiser. Lorsqu’éclate la bataille navale d’Actium (septembre 31 av. J.-C.), Cléopâtre comprend rapidement l’issue de la guerre et rompt le combat avec sa flotte.

Antoine retourne en Égypte et ne prend pratiquement aucune mesure pour lutter contre l’avancée de plus en plus triomphale d’Octave. Il consume ses forces en banquets, beuveries et fêtes somptueuses sans se soucier de la situation. Cléopâtre quant à elle, elle ressort son arme de destruction massive : elle essaie de séduire Octave. Mais probablement, la quarantaine passée et après quatre accouchements, elle n’y arrive pas.

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Octave

Vers août 30 av. J.-C., Octave arrive à Alexandrie. Cléopâtre fit parvenir la fausse nouvelle de sa mort à Marc Antoire, qui mit fin à ses jours en se jetant sur son épée. Cléopâtre pensait avoir plus de manœuvres avec Octave sans Antoine, mais elle dut déchanter rapidement. Cléopâtre se donne la mort, selon Plutarque dans sa Vie d’Antoine, en se faisant porter un panier de figues contenant deux aspics venimeux. Ses deux fidèles servantes meurent avec elle pour continuer de la servir dans l’au-delà. Césarion est exécuté sur ordre d’Octave les trois autres enfants d’Antoine et Cléopâtre sont emmenés à Rome et élevés par Octavie, restée fidèle à la mémoire de son mari.

C’en est fini à jamais de trois mille ans d’Histoire pharaonique, soit la plus longue durée qu’ait jamais encore connue une civilisation, même s’il se trouvera encore des scribes quatre siècles plus tard pour graver des hiéroglyphes sur les monuments.

L’Égypte devient une simple province romaine… et le principal grenier à blé de la ville éternelle. Rattachée trois siècles plus tard à l’Empire romain d’Orient, elle deviendra byzantine avant d’être conquise par les Arabes en 642.

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